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Proyecto de la UNI para reemplazar mercurio en extracción de oro es finalista en concurso

Un proyecto de investigación de la Universidad Nacional de Ingeniería (UNI) fue seleccionado entre las 13 soluciones finalistas de "El Gran Reto de la Minería Artesanal: La Amazonía", una convocatoria mundial impulsada por la organización Conservation XLAB. Esta iniciativa busca hallar soluciones para transformar la minería de oro artesanal en una práctica más ambientalmente responsable y socialmente equitativa.

El proyecto peruano finalista es desarrollado por el doctor Adolfo La Rosa-Toro Gómez, docente investigador de la Facultad de Ciencias de la UNI, y tiene como objetivo reemplazar al mercurio por lejía y sal (conjuntamente con otros componentes químicos) en la extracción de oro a pequeña escala en las arenas aluviales.

"El uso del mercurio para la extracción del oro es una práctica que data de hace siglos y que ha aumentado en gran medida debido a la migración de gente hacia la selva en los últimos 30 años", explica a la agencia Andina el doctor La Rosa-Toro.

Cabe resaltar que el mercurio o azogue es altamente tóxico y dañino, tanto para el ecosistema en sí mismo como para los mineros artesanales y las familias que viven cerca a las zonas de extracción. A pesar de ello, es el elemento más usado para separar el oro de la arena en las zonas donde los ríos han disminuido su caudal, dejando al descubierto el metal precioso.

El proyecto fue postulado a "El Gran Reto" con la colaboración de la Red Idi y será ejecutado con apoyo del CITE Minero (Centro de Innovación Productiva y Transferencia Tecnológica Minero Ambiental), con sede en Madre de Dios. Recibirá, como parte del programa, un financiamiento de 50,000 dólares, los cuales serán destinados a la ejecución de las pruebas en campo y escalamiento.

Asimismo, el investigador señaló que es alentador -tanto para la comunidad científica como para la Amazonía y la minería artesanal- que se considere la propuesta de reemplazar el mercurio con otros elementos químicos no contaminantes. "Hay muchos estudiantes e investigadores que tienen iniciativas similares, pero hay una falta de fondos para el financiamiento por parte de las empresas privadas", sostuvo.

Otros doce proyectos también fueron seleccionados como finalistas (incluidos tres de Perú), entre un total de 121 iniciativas de 22 países. En diciembre de este año, se conocerán los dos proyectos ganadores, los cuales podrán acceder a un financiamiento adicional de 100,000 dólares.

¿Cómo se lleva a cabo el proyecto?

En la Selva Amazónica, cerca a los ríos, se puede encontrar oro. Por lo general, está mezclado con la arena y piedras de zonas aluviales. El mercurio se usa para separarlos, pues se forma una amalgama o aleación entre este elemento y el oro. Luego se calienta la aleación para que se evapore el mercurio, de tal manera que solo quede el oro.

Este, si bien es un proceso efectivo y rápido, es altamente perjudicial para las personas y especies que habitan cerca de la zona de extracción. Incluso, el uso del mercurio es legal, pues el Estado aprueba su comercialización bajo ciertos parámetros, aunque también hay comercio ilegal.

"El problema es lo que se hace con los pasivos ambientales. ¿Qué se hace con esa arena mezclada con el mercurio? ¿A dónde va? Se queda ahí y el mercurio va evaporándose y desplazándose a diferentes lugares. Es una contaminación permanente", sostiene La Rosa-Toro.

Los proyectos seleccionados fueron de Perú (4), Colombia (1), Ecuador (1), Estados Unidos (3), Canadá (2), Reino Unido (1) y Australia (1). Estos son los finalistas:

1. MAPE Progresa App, de la Alianza por la Minería Responsable (ARM), en alianza con Betterchain (Colombia). 

2. Monitoreo liderado por Comunidades, de Timby Productions (Canadá). 

3. Placas de Cobre, de Pure Earth (Estados Unidos). 

4. Concentrador Helicoide, de Artisanal Gold Enterprises (Canadá).

5. Lixiviación ecológica de alta eficiencia para la extracción de oro aluvial sin mercurio, de la Universidad Nacional de Ingeniería del Perú (UNI) en colaboración con CITE Minero (Perú). 

6. Extracción y Remediación de Metales, de Ion Solutions (Estados Unidos).

7. Micromax, de WIPA - Codesarrollo Socioambiental (Madre de Dios, Perú). 

8. Calculadora de Impactos Mineros, de Conservation Strategy Fund (Estados Unidos).

9. Bambúes Nativos, de EcoDecision (Ecuador).

10. RECPO En Línea, del Programa de las Naciones Unidas para el Desarrollo - PNUD en alianza con el Ministerio de Energía y Minas (Perú). 

11. DRAM Technology, de SEM Energy (Reino Unido).

12. Sissai Joyería con RAMAZ y el Programa de las Naciones Unidas para el Desarrollo - PNUD (Perú).

13. TSW Trace, de Source Certain International (Australia).

Fuente: Andina

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